Combustibles sínteticos a base de electricidad: tanto como sea necesario para la protección del clima, tan poco como sea posible por razones de eficiencia.

Agora Verkehrswende y Agora Energiewende presentan un estudio sobre los posibles usos y costos de los combustibles y gases sintéticos producidos a partir de fuentes de energía renovables.

Las crecientes exigencias en materia de protección del clima, tal como se acordó en el acuerdo de coalición entre la CDU/CSU y el SPD, exigen el uso selectivo de combustibles sintéticos basados en la electricidad y la eliminación gradual del petróleo y el gas fósiles. Los dos grupos de reflexión Agora Energiewende y Agora Verkehrswende recomiendan inversiones tempranas y continuas en la construcción de plantas de generación para reducir los altos costos actuales de producción de estas fuentes de energía. Se trata de "un desafío internacional de 100 gigavatios" y de "un consenso sobre el petróleo y el gas", según un análisis conjunto de las dos iniciativas de la fundación.

El gas generado a partir de electricidad renovable es necesario a largo plazo no sólo para la generación de electricidad de nuevo, con el fin de garantizar un suministro de electricidad neutro desde el punto de vista climático en caso de una alimentación temporalmente baja de electricidad procedente de la energía eólica y fotovoltaica ("tregua oscura"). El gas sintético o el combustible líquido producido sintéticamente son también indispensables como complemento al uso directo de la energía renovable y la electricidad para la descarbonización muy amplia del transporte, la industria y el suministro de calor desde la perspectiva actual.

Sin embargo, los combustibles sintéticos sólo deberían utilizarse de forma muy específica, "como un comodín en los juegos de cartas", afirma Patrick Graichen, director de Agora Energiewende. "Donde realmente traen ventajas y no son reemplazables por cartas de triunfo ya existentes. Especialmente en el tráfico aéreo y marítimo, en materias primas químicas y para el calor de alta temperatura. Pero cuando podemos utilizar directamente la electricidad, por ejemplo en el sector de la construcción, deberíamos hacerlo. Siempre será más barato y eficiente que usar combustibles sintéticos".

Christian Hochfeld, director de Agora Verkehrswende, remarca que los combustibles sintéticos para automóviles con motores de combustión interna no serán un puente hacia la era de la neutralidad climática. "Un vehículo de combustión que funciona con combustible sintético requiere alrededor de cinco veces más electricidad que un coche eléctrico alimentado por baterías para la misma ruta. Esto no sólo es extremadamente ineficiente, sino también costoso. Por lo tanto, el combustible sintético es todo menos 'diesel milagroso' ", dice Hochfeld. "Puede ser un complemento a la e-movilidad, no una alternativa."

Los combustibles sintéticos se producen a partir de la energía eléctrica. Para ello, el hidrógeno se produce primero por electrólisis y luego por metano o combustible líquido mediante la adición de moléculas de carbono. En comparación con el uso directo de la electricidad, la ventaja de los combustibles sintéticos radica en su alta densidad energética, su buena capacidad de almacenamiento y su infraestructura de distribución, algunas de las cuales ya existen. Sin embargo, la producción está asociada con altas pérdidas por conversión de energía: Por ejemplo, de los 100 kilovatios hora de electricidad originales, sólo 13 kilovatios hora pueden utilizarse directamente para la locomoción en un coche de combustión.

Según el estudio de los dos think tanks, el excedente de electricidad generado por los parques solares y eólicos en Alemania a corto y medio plazo "no constituye una base suficiente para la explotación económica" de las plantas de producción de combustibles sintéticos. Más bien, la electricidad debe ser generada en plantas especialmente construidas; por lo tanto, el combustible sintético tiene que soportar todos los costos de la generación de electricidad requerida a partir de energías renovables. Por lo tanto, un kilovatio-hora es inicialmente de 20 a 30 céntimos de euro, aproximadamente cinco veces más caro que el combustible diesel fósil, por ejemplo.

Sin embargo, pueden lograrse reducciones de costos a largo plazo si se producen combustibles sintéticos en los que la electricidad renovable pueda generarse de forma particularmente barata durante muchas horas al año, por ejemplo en Marruecos, Arabia Saudita o en parques eólicos del Mar del Norte o el Mar Báltico. Esta es la conclusión de la segunda parte del estudio, realizado por encargo de Agora Energiewende y Agora Verkehrswende por la consultora internacional Frontier Economics. El costo del gas sintético importado del norte de África podría entonces caer a unos 10 céntimos por kilovatio-hora a mediados de siglo. Si se importan combustibles sintéticos para ayudar a reducir las emisiones en Alemania, debe prestarse especial atención a garantizar que la producción en los países de origen cumpla los criterios de sostenibilidad. Entre otras cosas, debe garantizarse que la electricidad renovable para las fuentes de energía sintéticas se genere adicionalmente y que todo el carbono necesario se extraiga del aire. Además, las estrategias de abastecimiento energético y de protección del clima no deben verse comprometidas en los países de origen.

Agora Energiewende y Agora Verkehrswende advierten contra la sustitución del petróleo y el gas fósil por combustibles sintéticos. Las condiciones para la eliminación progresiva de los combustibles fósiles y la introducción de los combustibles sintéticos deberían acordarse en un consenso sobre el petróleo y el gas entre la política y la industria.

El estudio "The future costs of synthetic fuels based on electricity" puede descargarse gratuitamente a continuación. Además, se ofrece una herramienta Excel con la que se pueden calcular los costos de producción de los combustibles sintéticos en función de diversos supuestos.

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